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A buen pulso: El Smithsonian celebra
la ampliación del Canal de Panamá
STRI Panama

El corazón del Canal de Panamá, ilustración que incluye un mapa antes de la ampliación.
Crédito: Archivos del Smithsonian y Paulette Guardia.

El 26 de junio, el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI) celebra junto a Panamá la finalización del proyecto de ampliación del Canal de Panamá. El esfuerzo de ingeniería costó $5.6 mil millones, para que buques post-panamax, con el triple de la capacidad de carga que los actuales, podrán transitar por el Canal. La iniciativa brindó a los científicos del Smithsonian oportunidades únicas para estudiar dos experimentos a escala mundial: un puente de tierra natural intercontinental, convertido en una vía interoceánica por el hombre. Los investigadores estudiaron los fósiles, las especies invasoras, las rutas de migración de ballenas, los servicios ambientales y el cambio climático.

El científico de STRI, Carlos Jaramillo, junto con Bruce McFadden, curador de paleontología de vertebrados en el Museo de Historia Natural de Florida, lideraron el Proyecto de Paleontología del Canal de Panamá, de cinco años de duración, financiado por la Fundación Nacional de la Ciencia de los EE.UU. para salvar los fósiles desenterrados por las excavadoras. Los fósiles revelan antiguas migraciones de flora y fauna entre Norte y Sudamérica e incluyen nuevas especies como el Panamacebus transitus, el mono más antiguo que se ha encontrado en el continente de América del Norte. Las excavaciones exponen una visión inusualmente completa de la geología de la formación del Istmo—un registro de la transformación global de las corrientes oceánicas, los patrones del clima y los ecosistemas, descubrimientos que hubieran permanecido oscurecidos bajo las rocas y la selva tropical.

La ampliación del Canal reabre interrogantes sobre si las especies exóticas cruzarán el corredor de agua dulce para establecerse en el otro lado, lo que podría alterar los ecosistemas marinos existentes. El ex director del STRI Ira Rubinoff argumentó en la década de 1960 que el mantenimiento de un puente de agua dulce entre los océanos reduce drásticamente el riesgo de posibles invasiones con un canal a nivel del mar, ya que la mayoría de los organismos marinos no pueden soportar los cambios bruscos de salinidad. El científico Mark Torchin se pregunta si las especies exóticas—y sus parásitos—serán ayudados u obstaculizados por el aumento del tráfico de buques que llegan a diario de todas partes del mundo.

Cada año, cerca de 17,000 buques comerciales cruzan el Golfo de Panamá. Los estudios de migración de la ballena jorobada, realizados por el científico Héctor Guzmán, llevaron al gobierno de Panamá a proponer a la Organización Marítima Internacional un “dispositivo de separación del tráfico.” Gracias a esto, ahora los buques en la Bahía de Panamá reducen su velocidad y llegan a la entrada del Pacífico del Canal a través de una estrecha vía de navegación. Los investigadores esperan que esto reduzca la probabilidad de colisiones entre buques y ballenas en un 95 porciento.

Para estudiar el latido de agua dulce del Canal, los científicos vuelven a su fuente—los bosques circundantes. La República de Panamá estableció el Parque Nacional Soberanía y otras áreas protegidas para conservar las cuencas hidrográficas boscosas que irrigan el Canal con su sangre vital. Por medio del proyecto de Agua Salud, situado cerca de Soberanía, el científico Jefferson Hall y sus colegas estudian cómo las especies de árboles nativos en los bosques tropicales de tierras bajas regulan el flujo de agua a través del suelo, ayudan a mantener la biodiversidad y almacenan carbono. En conjunto con el Programa BIO del Banco Interamericano de Desarrollo produjeron la publicación en línea gratuita, Gestión de las cuencas hidrográficas para los servicios ecosistémicos en laderas del neotrópico.

Ampliación del Canal de Panamá en las nuevas esclusas de Cocolí, en la costa del Pacífico.
Imagen cortesía de: Autoridad del Canal de Panama
.

“El cambio climático aumenta la probabilidad de condiciones meteorológicas extremas, tales como tormentas intensas y sequías,” comentó el director de STRI Matthew Larsen. “No entendemos completamente cómo responderá el sistema hidrológico y otros naturales en la Cuenca del Canal Panamá. Las investigaciones científicas de STRI en curso ayudan a la Autoridad del Canal de Panamá y a los gestores en el uso del suelo para comprender mejor la gama de condiciones futuras.”

El año pasado, El Niño puso en relieve el riesgo de escasez de agua en el Canal. Las estaciones de monitoreo de STRI en toda la región contribuyen a la comprensión de este tipo de eventos. STRI mantiene más de una docena de instalaciones de investigación en todo Panamá, incluyendo el Laboratorio Marino de Punta Galeta, cerca de la ciudad portuaria caribeña de Colón y el Centro Natural Punta Culebra, en el lado del Pacífico. Ambos están abiertos al público, ofreciendo exhibiciones y excursiones educativas.

La presencia de STRI en Panamá siempre ha estado entrelazada con el Canal. De 1910 a 1912, la expedición biológica del Smithsonian en Panamá dio como resultado el primer inventario de especies y la evaluación de las condiciones ambientales en la cuenca del Canal. El presidente de Panamá Pablo Arosemena animó a los científicos a extender su expedición a todo el país, creando una base importante para la comprensión de la riqueza y la diversidad de los recursos naturales de la región. La estación de investigación de Isla Barro Colorado se estableció en el Lago Gatún en 1923, en esa época recién inundado para operar el Canal. En el 2016, junto con Panamá y el mundo, STRI desea lo mejor a ese buen pulso que marca la finalización del proyecto de ampliación del Canal.

Carlos Jaramillo, científico del Smithsonian, habla sobre la oportunidad única que ha sido la ampliación del Canal para los estudios paleontológicos. Crédito: Smithsonian Tropical Research Institute.

RECURSOS ADICIONALES

Trópicos – Panama Fossils [PDF]

Mark Torchin habla sobre las especies de parásitos invasores [Video]

La ruta de las ballenas en Panamá [Smithsonian Global Review]

Trópicos – Agua Salud [PDF]

Trópicos – El Niño [PDF]

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