Avances Científicos

¿LOS COMPUESTOS QUÍMICOS EXPLICAN LA DIVERSIDAD DE ÁRBOLES?

May 26, 2014

¿LOS COMPUESTOS QUÍMICOS EXPLICAN LA DIVERSIDAD DE ÁRBOLES?

Un científico loco no está suelto en Isla Barro Colorado, no importa lo que la reciente proliferación de cintas de señalización de color rosa brillante con las palabras “Psycho Sedio” puedan sugerir

Un científico loco no está suelto en Isla Barro Colorado, no importa lo que la reciente proliferación de cintas de señalización de color rosa brillante con las palabras “Psycho Sedio” puedan sugerir. Las etiquetas marcan a Psychotria horizontalis, una pequeña especie de árboles que son parte del ambicioso proyecto de dos años de duración del investigador postdoctoral Brian Sedio. Mediante la coleta de 8,000 insectos comedores de hojas de las 100 especies de árboles más abundantes en la isla, Sedio espera comprender mejor por qué tantas especies de árboles conviven tan cerca en los trópicos.

Es una interrogante que ha obstaculizado a los ecólogos forestales durante más de cuatro décadas. La evidencia muestra que las especies de árboles tropicales tienen que ser poco comunes para reproducirse con éxito, es una hipótesis conocida como la dependencia negativa de la densidad. Ninguna especie individual de árbol puede apoderarse de la selva, porque los enemigos naturales, como los insectos herbívoros y los hongos patógenos, atacan a sus especies hospederas siempre que esta sea abundante.

“El gran misterio es que todos los agentes que se consideran responsables – los hongos patógenos, los insectos herbívoros, las bacterias - por lo que sabemos, no son tan especializados”, comentó Sedio, parado muy cerca de tres especies estrechamente relacionadas del género Psychotria. “Atacan a un conjunto de especies que suelen estar estrechamente relacionadas, sobre todo en el mismo género. Hay un tipo de paradoja en esto.”

Sedio, becario postdoctoral del Smithsonian, hará pruebas especializadas de espectrometría de masa en las hojas de los árboles y la secuenciará el ADN de plantas a partir de material extraído de las entrañas de herbívoros. “Creo que la paradoja se resolverá si echamos un vistazo más de cerca a la química”, comentó. “Lo que está impulsando la diversidad es la evolución con respecto a sus interacciones, sus rasgos químicos y defensivos.”

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