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Espécimen fósil revela una nueva especie de antiguo delfín del río

September 07, 2015

Espécimen fósil revela una nueva especie de antiguo delfín del río

El examen cuidadoso de fragmentos fósiles encontrados en Panamá ha llevado a los científicos y colegas del Smithsonian al descubrimiento de un nuevo género y especie de delfín de río que se extinguió hace mucho

El examen cuidadoso de fragmentos fósiles encontrados en Panamá ha llevado a los científicos y colegas del Smithsonian al descubrimiento de un nuevo género y especie de delfín de río que se extinguió hace mucho. El equipo lo nombró Isthminia panamensis. La muestra no sólo revela una nueva especie para la ciencia, también arroja nueva luz sobre la evolución de las especies de delfines de río de la actualidad. La investigación fue publicada el 1 de septiembre en la revista científica PeerJ.

El fósil, que data entre 5.8 a 6.1 millones de años, fue descubierto en la costa del Caribe cerca de la localidad de Piña en Panamá, por Dioselina Vigil, en ese entonces pasante en el Smithsonian y estudiante de la Universidad de Panamá. Consiste en la mitad de un cráneo, la mandíbula inferior con casi todo un conjunto de dientes cónicos, omóplato derecho y dos pequeños huesos de la aleta del delfín. En comparación con otros delfines de río, fósiles y vivientes, la forma y tamaño de estas partes sugiere que el espécimen completo puede haber medido más de 9 pies de largo.

Hoy en día, sólo hay cuatro especies de delfines de río -todos viven en agua dulce o en ecosistemas costeros y todos en peligro, incluyendo el delfín del Río Yangtze, el cual es probable que ya esté extinto. Cada una de las especies de delfines de río modernas, muestran una solución común al problema de la adaptación lejos de los hábitats marinos a los de agua dulce mediante la convergencia de un plan corporal que incluye amplias aletas parecidas a remos, cuellos flexibles y cabezas con hocicos particularmente largos y estrechos, para navegar y cazar mejor en los ríos sinuosos y limosos.

Pero la evidencia fósil sugiere que los antepasados de los delfines de río eran comunes en todo el mundo. Evidentemente, el I. panamensis fue uno de ellos, y sus restos fósiles han ayudado al equipo a entender algo no tan claro: ¿Cuando en su proceso evolutivo los delfines de río realizaron la transición del agua salada del océano hacia el agua dulce de los ríos?

"Descubrimos este nuevo fósil en las rocas marinas, y muchas de las características de su cráneo y mandíbulas señala que fue un habitante marino, como los delfines oceánicos modernos", comentó el autor principal del estudio Nicholas D. Pyenson, curador de mamíferos marinos fósiles en el Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian. "Muchas otras especies de agua dulce emblemáticas en la Amazonía, como los manatíes, las tortugas y las mantarrayas tienen antepasados marinos, pero hasta ahora, el registro fósil de delfines de río en esta cuenca no ha revelado mucho sobre su ascendencia marina. El Isthminia ahora nos da un límite claro en el tiempo geológico para la comprensión de cuando este linaje invadió la Amazonia".

Otros animales fosilizados encontrados en el mismo sitio que el I. panamensis eran especies marinas, lo que indica que a diferencia de los delfines de río del presente, el I. panamensis vivía en las aguas saladas del mar Caribe, rico en alimentos, antes del cierre total del Istmo de Panamá.

"El Isthminia es el pariente más cercano del delfín de río del Amazonas", comentó el coautor del estudio Aaron O'Dea, científico del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales en Panamá. "Si bien hace mucho las ballenas y delfines evolucionaron de antepasados terrestres a mamíferos totalmente marinos, los delfines de río representan un movimiento inverso al regresar tierra adentro hacia los ecosistemas de agua dulce. Como tal, los especímenes fósiles pueden contar historias no sólo de la evolución de estos animales acuáticos, sino también de las geografías cambiantes y los ecosistemas del pasado".

La Oficina del Programa de Digitalización del Smithsonian colaboró con el equipo científico para crear un escaneo en 3-D de alta resolución del fósil, lo que permite a los científicos crear impresiones de las delicadas muestras en 3-D, cuyos huesos son demasiado frágiles para ser moldeados y enyesados como tradicionalmente se hace. Una impresión 3-D del fósil se encuentra en exhibición permanente en el Biomuseo en Panamá -la muestra original se mantendrá en la colección del Smithsonian en el Museo Nacional de Historia Natural. El público también puede explorar y descargar los escaneos en alta resolución del cráneo, la mandíbula y el omóplato del delfín en la página web X 3-D del Smithsonian 3D.SI.EDU.

El nombre del nuevo género, Isthminia, reconoce tanto al Istmo de Panamá y a su pariente vivo, el delfín de río del Amazonas, el Inia geoffrensis. Los autores eligieron el nombre de la especie, panamensis, para dar reconocimiento a "la República de Panamá, su gente, y de las muchas generaciones de científicos que han estudiado su historia geológica y biológica."

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