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Fiona en caída libre: La desaparición de los jaguares de Panamá

July 22, 2016

Fiona en caída libre: La desaparición de los jaguares de Panamá

La Sierra de Pirre en la provincia de Darién está situada cerca del centro de un conducto virtual de regiones boscosas fragmentadas, que conectan las poblaciones de felinos grandes desde Argentina en el sur hasta México en el norte

El sonido del teléfono a la medianoche sonaba como una alarma que cortaba el aire nocturno. El zoólogo Néstor Correa, su esposa Yiscel y el resto del equipo se habían estado preparando para celebrar el Día Internacional del perezoso a la mañana siguiente del 18 de octubre de 2014, y él anhelaba una buena noche de sueño.

"Tenemos algo para ti," mencionó el veterinario en el teléfono: "Un ocelote. Un ocelote bebé".

El veterinario le envió una fotografía. Un vistazo, y Néstor saltó de la cama. Unos minutos más tarde, él y Yiscel, una colega experta en vida salvaje, se apresuraban a través de la oscuridad, cruzando el puente destartalado, de un solo carril en el poblado de Gamboa hacia la ciudad, a media hora de distancia.

Para el ojo no entrenado, era un error fácil de hacer: un cachorro de ocelote cuenta con características faciales finas. Nítidas y rayas negras de rodaje de la piel de cada ojo hacia atrás sobre su frente. Este bebé no era un ocelote.

Sus corazones se hundieron al ver al cachorro de jaguar. Ella, podía tener… cinco días de edad? ¿Una semana? Su cuerpo del tamaño de un zapato de hombre, se aferraba torpemente a la vida en la mesa metálica del veterinario. Vieron el agujero en su diminuto abdomen, marcas de mordeduras en su pecho y flácidas extremidades, la piel debajo de su pelaje, manchada de sangre, apareciendo como el plástico de burbujas de aire que se deslizó por debajo de él.

Después de llamar a otro veterinario, el doctor Julio Reyes, el veterinario que llamó a Néstor le explicó que un hombre no identificado había llevado al animal. Antes de salir, el tipo dijo que compró el cachorro herido a unos cazadores furtivos en la región de Bayano, al oriente de Panamá. Habían matado a la madre y sus perros de caza habían destrozado al cachorro. Los cazadores furtivos querían $1,000 por él, el hombre trató de obtenerlo de forma gratuita. Al final, se llevaron los $300 que tenía en su cartera y se fueron, desapareciendo al igual que el salvador del cachorro hizo después de dejarla.

El Dr. Reyes comenzó la operación a las 2 AM. Cuando terminó el procedimiento una hora y media más tarde, el cachorro todavía estaba vivo, aunque a duras penas. Durante dos días, el Dr. cuidó por ella en su clínica privada, cambiando las vendas para bebé de color rosa en sus heridas. Todos ellos oraron porque no muriera. Al tercer día mostró signos de mejora, lo suficiente para que se considerara lista para ir a casa con Néstor y Yiscel. El Dr. Reyes la nombró Fiona.

Por lo general, los torrentes de lluvia empapan la tierra todas las tardes de verano en este país húmedo y tropical, pero hoy en día los cielos están totalmente despejados. Ha pasado casi un año desde del rescate de Fiona, y estoy sentado frente a Néstor en una gran mesa de madera en el comedor de una villa de madera del siglo pasado de dos pisos, construida por los norteamericanos que administraban el Canal y vivieron aquí hasta que su gestión fue entregada a Panamá en el 2000. Néstor, Yiscel, su hijo, y otros tres naturalistas viven aquí, dedicados a una causa por la que no buscan ninguna remuneración.

Después de amasar más de 15 años de formación y experiencia, en el 2005 Néstor fundó la organización sin fines de lucro, Asociación Panamericana para la Conservación (APPC) para llenar un vacío en este país centroamericano donde viven animales salvajes - no había un solo centro de rescate en Panamá para animales huérfanos, abandonados y heridos. La apertura del Gamboa Wildlife Center, en la misma calle de la casa y bajo la dirección de APPC, era un sueño realizado al fin.

"En los últimos 15 años he rescatado jaguares un par de veces, pero esto era un caso muy especial", comenta Néstor, hablando al galope. Su cabello negro se barre en una cola que cuelga por la espalda y sus grandes ojos revelan claramente su pasión por el trabajo que hace.

Lo que hizo de este rescate tan único fue el hecho de que Fiona llegó como una bebé sin madre, una de las últimas de una especie moribunda. "La situación de las poblaciones de jaguares en Panamá es crítica. La gente realmente no lo entiende. Piensan que no es un gran problema. Piensan que hay cosas más importantes, como la actual expansión del Canal de Panamá o la economía".

Se inclina hacia atrás, levantando las manos en señal de exasperación. "Ellos no entienden que si seguimos a este ritmo, en diez años, vamos a exterminar al jaguar."

Fiona a las tres semanas de edad. (Fotos cortesía de Eduardo Estrada, fotografía de la fauna de 2014).


El felino más grande de América, la Panthera onca, se encuentra en la parte superior de la cadena alimentaria, no tiene depredador. El jaguar es elusivo, un introvertida, deslizándose a través de la selva tropical rara vez visto, rara vez oído, y temido por personas y animales. A pesar del elevado estatus del jaguar en la naturaleza, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza considera al animal como "casi amenazado".

Fotos 1 y 2: Fiona a las tres semanas de edad (Fotos cortesía de Eduardo Estrada, fotografía de la fauna de 2014

La nueva invitada de Néstor y de Yiscel fue enormemente entrañable, saltando alrededor de la casa, una gatita juguetona. La voluntaria británica, Lynne Hawksworth, uno de los miembros del Consejo de APPC con más de 30 años de experiencia trabajando con grandes felinos, se convirtió en la madre de facto de Fiona, y Niki, una joven practicante de Alemania, formó rápidamente un vínculo fraternal con el cachorro.

Aunque Fiona no estaba tratando de dañar a su familia humana, comenta Néstor, que a los tres meses, ella ya contaba con todo el equipo necesario para matarlos. Decidió dar a Fiona su propia habitación en el otro lado de la casa, donde vivió durante más de cuatro meses. Al madurar, también lo hizo su instinto de jaguar. Flexionaba sus garras y jugaba con los muebles, arañaba las paredes de madera de pino de su habitación. La familia siguió entrando a alimentarla y jugar con ella, pero la situación se estaba volviendo tenue. Fiona necesitaba un lugar más grande, más seguro para vagar libremente.

Cuando Fiona tenía cuatro meses y medio de edad, aproximadamente del tamaño de un perro adulto, Néstor cometió un error mientras la alimentaba. Colocó el tazón de Fiona por la puerta después de entrar en la habitación y comenzó a limpiar mientras ella lamía la leche, con el objetivo de salir de la habitación, mientras ella todavía se estaba alimentando. Cuando se acercó al tazón, Fiona se puso en posición de ataque. Le saltó en cuestión de segundos y luchó agresivamente con él. Con un guante en la mano derecha y mucho esfuerzo, Néstor logró meterla en su jaula de alambre y cerró la puerta con el pie. La lucha duró casi 30 minutos. Fiona bajó la cabeza sumisamente. Sacudido, Néstor se prometió que nadie de su equipo iba a correr el riesgo de volver a interactuar estrechamente con Fiona. Ella tenía que irse.

La APPC es una pequeña organización que realiza un trabajo importante en solitario y para aumentar su influencia, Néstor se ha asociado con varios grupos con filosofías similares. Uno de ellos es el parque Sea World/Busch Gardens en los E.E.U.U., cuyo fondo de conservación ha ayudado a la APPC desde el 2006, proporcionando apoyo técnico y financiero a los grupos de conservación que comparten la misión de APPC. Rob Yordi es el Administrador de Subvenciones para el Fondo y está extremadamente impresionado con el trabajo que está haciendo la APPC en la conservación y el rescate.

Cuando Néstor le llamó en febrero del 2015 para solicitar ayuda en la construcción de un recinto más grande para el cachorro de jaguar, Rob no necesitaba que lo convencieran, y él y su equipo se dirigieron a Panamá. Néstor organizó la compra de todos los materiales, y supervisó la construcción en unas pocas semanas, de un recinto de 38 metros cuadrados dentro del Centro de Vida Silvestre de Gamboa, donde Fiona todavía se encuentra. Néstor está convencido de que Fiona está cómoda y segura en su nuevo hogar, y Rob está de acuerdo. "Todo se reduce a cuidar de Fiona", comentó. "Eso es lo más importante. Todos nos enfocamos en lo que es mejor para ella."

Contando con una gran experiencia en los esfuerzos de conservación con los felinos grandes en los últimos años, tanto Néstor como Rob sabían que el recinto no podía ser un hogar permanente para Fiona. Junto con el grupo de Rob, Néstor y su equipo comenzaron a considerar soluciones a largo plazo para alojarla.

Fiona a las tres semanas de edad. (Fotos cortesía de Eduardo Estrada, fotografía de la fauna de 2014).


El segundo grupo que se ha asociado con APPC se llama Yaguará Panamá, una organización sin fines de lucro dedicada a la conservación de especies en peligro de extinción como Panthera onca en Panamá y Costa Rica. El grupo es la creación de un biólogo panameño muy conocido que Néstor llama en broma "El hombre Jaguar", Ricardo Moreno, asociado de investigación en el Instituto Smithsonian de Investigaciones en Panamá y fundador de Yaguara, Panamá. Para todos los efectos, trabaja en solitario.

La cara pública de la conservación del jaguar en Panamá irrumpió en la sala vestido para una caminata por la selva. Una gorra, pulseras de colores vistosos y una sonrisa juguetona, se presentó como Ric. En Panamá no hay nadie más que esté haciendo todo lo posible para intentar salvar al jaguar como Ricardo Moreno. Siempre está en movimiento, siguiendo a los grandes felinos a través de la selva en las montañas de la provincia de Darién (en el este de Panamá, cerca de la frontera con Colombia), o en el monte cerca de las playas de Bocas del Toro en el norte. Sentarse en una mesa para intercambiar cumplidos no es su estilo.

La evaluación del estado de las poblaciones de jaguares en Panamá de Ricardo es cortante. "La mayoría de la gente quiere saber la historia ‘rosa’. Sin embargo, es una historia muy 'negra'. Es muy malo."

Ricardo y sus colegas trabajan en un estudio para estimar con precisión los números de jaguar utilizando cámaras trampa fijadas a árboles como el principal método de contar los animales. Las cámaras digitales funcionan en silencio durante todo el día y la noche, cuando los sensores infrarrojos y de movimiento detectan el calor o el movimiento, respectivamente. Si bien aún no cuentan con las cifras para todo el país, Ricardo ahora tiene buenos datos para partes específicas del país, incluyendo la provincia de Darién, el mayor sitio del programa de cámaras trampa. A pesar de la reputación del Darién como una de las fronteras salvajes que quedan en Panamá, la densidad de jaguares en esta provincia en la frontera de Panamá con Colombia es muy baja, aproximadamente de uno a dos animales por cada cien mil hectáreas. En comparación, las zonas de Venezuela, Guatemala y Belice cuentan con seis a 10 animales en el mismo rango.

"En los últimos 25 años", comentó Ricardo, " oficialmente se han matado unos 230 jaguares en Panamá, pero yo creo que es más que eso, podrían ser 500.

"Los datos muestran que nueve a diez jaguares son asesinadas cada año, pero hemos tenido 16 muertos en lo que va de año [octubre de 2015]. Sé que al final del año, el número podría ser 18 o 20."

En vista de las cifras alarmantes de Ricardo, surge una pregunta obvia: ¿por qué se ha desplomado la población de jaguares en Panamá? Una razón clave es que el progreso humano invade los hábitats de los animales a medida que se amplían las zonas urbanas, lo que obliga a los jaguares y a otros animales salvajes a moverse a zonas de selva tropical reducidas.

La Sierra de Pirre en la provincia de Darién está situada cerca del centro de un conducto virtual de regiones boscosas fragmentadas, que conectan las poblaciones de felinos grandes desde Argentina en el sur hasta México en el norte. Conocido popularmente como el Corredor Jaguar, se puede seguir el movimiento de sus genes a lo largo de esta vía. Los jaguares (en su mayoría machos jóvenes) se mueven a través de amplias áreas de terreno, apareándose y produciendo descendencia que luego maduran y continúan moviéndose, difundiendo la diversidad genética en las Américas.

Las comunidades locales adyacentes a la vez que reconocen los hábitats de jaguares se dedican a la agricultura y la ganadería, la deforestación de grandes áreas de selva para plantar sus cultivos y permitir que su ganado paste. Con su hábitat fragmentado, los jaguares son aislados, separados de los demás y en riesgo de morir cuando intentan cruzar de un parche de bosque a otro.

El ganado con frecuencia ha demostrado ser muy tentador para un jaguar. Con su medio de vida en peligro, los agricultores y ganaderos cargan sus rifles y tratan con el problema de los ataques directamente. Ricardo habló con un agricultor en la zona costera atlántica de Chagres que le comentó: “No nos gusta el jaguar. Queremos matarlos a todos. No sé por qué Dios creó a esos animales. Hay que matarlos a todos.” Con la ayuda de cazadores furtivos que tienen hambre de piel de jaguar, garras y dientes para el comercio, los jaguares se encuentran atrapados, tanto física como figuradamente.

Los agricultores no temen sólo por su ganado, sino también por sus propias vidas y las de sus familias, a pesar de los informes, según Ricardo, hace décadas un jaguar mató a una persona en Panamá. Ricardo pasa una cantidad excesiva de tiempo visitando estas comunidades, conversando largamente con los agricultores, ganando su confianza, trabajando con ellos en formas de evitar que maten a los jaguares que deambulan entre sus fincas.

Cuando los agricultores lo llaman luego de detectar un jaguar, implorándole que lleve al animal lejos, Ricardo les dice que no. "Los jaguares han vivido con los humanos durante miles de años", les comenta. "Pueden continuar cohabitando."

Hay maneras de fomentar esto. Ricardo hace hincapié en que la educación es la clave para detener la matanza de jaguares. Los programas de cría, los cuales actualmente no hay en Panamá, son buenos para el mantenimiento de los genes de una línea de jaguar. Pero después de invertir millones de dólares en el programa y los jaguares son liberados en el mismo entorno hostil, los cazadores furtivos los considerarán prácticas de tiro fácil. Por lo tanto, Ricardo utiliza incentivos en su lugar.

Inició un programa para pagar a cada agricultor $20 por cada fotografía de un jaguar capturado en sus terrenos por una cámara-trampa. En estas comunidades rurales, $20 equivale a la compra de una semana de productos básicos que las familias dependen para su supervivencia. Con el salario mínimo mensual en Panamá que se sienta en alrededor de US $250, este dinero extra significa una gran cantidad para este tipo de familias. En este año, Ricardo intentará capturar una hembra jaguar con la ayuda de un agricultor y, por primera vez, colocarle un radio collar GPS en su cuello antes de liberarla de nuevo en la selva tropical. Ricardo le dijo al agricultor y su familia que le pusieran un nombre al animal. "Este jaguar es de ustedes," les dijo. "Sé que en este momento, [este agricultor] está hablando con todos sus vecinos pidiéndoles que por favor no maten a este felino." Está animando a los agricultores para que manejen mejor su ganado y dejen de matar pecaríes y tapires, que son la presa principal de los jaguares.

El lema de Ricardo ahora es: Ayudar a la gente, porque si ayudamos a la gente, sabemos que esas personas van a ayudar al jaguar.

Néstor interviene: "En este momento es cuando podemos salvar al jaguar. Una vez que la población de jaguares se reduzca a menos de 100 individuos, esta línea de sangre, del jaguar panameño, va a desaparecer. Esa es la mayor preocupación." Se inclina y susurra. "Pero la gente no lo entiende."

Fiona tiene aproximadamente un año de edad cuando nos encontramos por primera vez, se encuentra en su recinto cercada en el Centro de Vida Silvestre de Gamboa. Se recuesta sobre una robusta mesa de madera, para el observador casual parece totalmente crecida, sin embargo, sigue siendo sólo una cachorra. Los visitantes vienen y van como fantasmas, tomándole fotos con sus iPhones, tomando videos y selfies. Ella está completamente acostumbrada a los seres humanos. Nunca desarrolló el miedo a los humanos que su madre le habría enseñado en sus dos primeros años de vida.

De repente, una puerta cierra de golpe, y Fiona se levanta, tensando los fuertes músculos de su cuerpo en crecimiento. Sus ojos, siempre vigilantes, parpadean dos veces mientras se pone en cuclillas. ¿Recordará el disparo que mató a su madre cuando ella tenía sólo unos pocos días de nacida? Ella es la afortunada. Ese sonido no es una sentencia de muerte, y ella puede vivir en cautiverio hasta la avanzada edad de 24 años en lugar de los 16 a 18 años en las selvas del Bayano. No tendrá que viajar a lo largo del traicionero corredor de selva tropical para difundir sus genes a generaciones futuras de jaguares. Probablemente se experimentará la maternidad en un ambiente controlado, sin los peligros externos asociados a sus cachorros o a ella misma. A pesar de este futuro asegurado, sin embargo, nadie sabe dónde será su hogar permanente.

Se recuesta de costado en la mesa de madera, ella está a salvo de los cazadores y el hambre, pero también está fuera de lugar. Aquellos que han trabajado para traerla aquí saben que en un mundo ideal, sería libre, allá dónde su sangre se derramó casi un año antes, moviéndose lentamente por la selva de Panamá.

Información de la foto derecha: Fiona, un año de edad (octubre de 2015) (Foto: Tafadzwa Kasambira)

Referencias bibliográficas

1. Néstor Correa, personal interview, 28/10/15. +1-507-6597-9753. Asociación Panamericana Para la Conservación (APPC), Centro de Rescate de Fauna Silvestre, Goethals Blvd, 0265 Gamboa Rainforest Resort, Colón, Panama. ncorrea@appcpanama.org

2. Ricardo Moreno, personal interview, 28/10/15. Yaguará Panamá-Sociedad Panameña de Biología, San Francisco, Calle 71, Chalet 15, Panamá. rmoreno@yaguara.org

3. Robert Yordi, phone interview, 27/10/15. +1-407-404-2480. Sea World/Busch Gardens, 10165 N Malcolm McKinley Dr., Tampa, FL 33612, United States. robert.yordi@buschgardens.com

4. Safarick’s Zoologico. El Rey de los Bosques de Panama. Sept 15, 2015.
(http://www.safarickszoo.com/es/blog/rey-bosques-panama/) Accessed Oct 22, 2015

5. Anne Russell Gregory. Corridors for jaguars. Sept 15, 2015. Website: Defenders of Wildlife.

6. Asociación Panamericana Para la Conservación. http://www.appc.org

7. Bustamante A, Moreno R. Density and habitat segregation by ocelots (Leopardus pardalis), pumas (Puma concolor) and jaguars (Panthera onca), in the Carbonera-Carate area, Peninsula de Osa, Costa Rica. Jaguar News, no. 09, Brazil, October 2007. Jaguar Conservation Fund.

8. Bustamante A, Moreno R. Situación y estrategia para mejorar la conservación del jaguar en la Península de Osa. Mesoamericana. 2010;14(2):74

9. Moreno, R. Información preliminar sobre la dieta de jaguares y pumas en Cana, Parque Nacional Darién, Panamá. Tecnociencia. 2008;10 (1): 115-126.

10. Bustamante, A., Moreno, R., Artavia, A. & C. Boldero. En busca de soluciónes para la sobrevivencia del jaguar en la Península de Osa, Costa Rica. Simposio Coexistencia entre grandes carnívoros y el ser humano en América: Estado actual y soluciónes prácticas. 2011. Mesoamericana. 15 (2): 342.

11. Moreno R, Olmos MH. Estudio preliminar sobre el problema de la depredación de Ganado por jaguars (Panthera onca) y pumas (Puma concolor) en el Parque Nacional Portobelo, Provincia de Colon, Panama. Tecnociencia 2008; 10(1): p 85-98

"El Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales, mediante la publicación de este documento por escritor independiente, Tafadzwa Kasambira, no respalda la Reserva Natural del Gamboa, sus actividades o sus empleados."

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