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Nueva especie de mosca es parásita de las hormigas attini
STRI Panama

Las larvas de la especie de mosca recientemente identificada como Pseudogaurax paratolmos Wheeler crece con una dieta cruenta: las larvas de la hormiga que cultiva hongos, Apterostigma dentigerum. La especie fue descrita formalmente por Cely González y co-autores que trabajan con Hermógenes Fernández-Marín, investigador asociado del Smithsonian y científico en el Instituto de Investigaciones Científicas y Servicios de Alta Tecnología (INDICASAT-AIP). González, estudiante de doctorado, descubrió la nueva especie durante un estudio de los parásitos de las hormigas del género Apterostigma.

“Cely notó que unas larvas tenían unas larvitas con morfología distinta a la de las hormigas, las dejó desarrollarse y al final emergieron las moscas del genero Pseudogaurax,” comentó Fernández-Marín.

Los investigadores señalan que ésta especie es la primera que se conoce de su familia, las Chloropidae, que son parásitas de la hormigas. Mientras que otras moscas Chloropidae incluyen larvas que son parásitas de abejas, que son depredadoras de huevos de araña, y de aquellas que comen semillas de hierba, la P. paratolmos se aprovecha de una nueva fuente de alimento en las hormigas cultivadoras de hongos.

La hormiga anfitriona se encuentra a lo largo de América Central y Brasil, viviendo en nidos que a la vez son jardines de hongos, atendidos por pequeñas colonias de 30 a 100 individuos. Los investigadores colectaron 203 nidos de hormigas A. dentigerum, y dentro de 14 de éstos, observaron larvas de la mosca en desarrollo. La mosca de la P. paratolomos pone un solo huevo sobre una larva de hormiga, que está envuelta en pelos de hongos que también sirven como alimento para la hormiga. Cada larva de la mosca que emerge, gradualmente se come a la larva de hormiga sobre la que se puso y se convierte en pupa en su lugar. Mientras que algunas de las moscas emergentes adultas son atacadas como intrusas en el nido por las hormigas adultas, las larvas de la mosca son cuidadas y atendidas al igual que las larvas de éstas.

Las moscas emergentes adultas del estudio fueron capturadas y conservadas para describir una nueva especie para la ciencia; algunos especímenes se encuentran en la Universidad de Panamá y la Universidad de McGill en Canadá. Investigaciones adicionales darán respuestas a interrogantes acerca de ésta nueva relación huésped-parásito, incluyendo cómo las moscas evaden el ataque cuando entran en los nidos de hormigas para poner sus huevos.

El subdirector del Smithsonian en Panamá y co-autor del estudio William Wcislo comentó: "Este descubrimiento demuestra lo poco que sabemos sobre aspectos muy básicos de la historia natural, ya que podemos encontrar nuevas especies y nuevos modos de parasitismo en un grupo relativamente bien estudiado de las hormigas."

González, C. T., Wcislo, W. T., Cambra, R., Wheeler, T. A., and Fernández-Marín, H. 2016. A new ectoparasitoid species of Pseudogaurax Malloch, 1915 (Diptera: Chloropidae), attacking the fungus-growing ant, Apterostigma dentigerum Wheeler, 1925 (Hymenoptera: Formicidae). Annals of the Entomological Society of America. DOI: 10.1093/saw023

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