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El hongo protector interior
STRI Panama

Esta micrografía muestra las fibrosas hifas de los hongos de una endófita creciendo a través de las células de una hoja.
Imagen cortesía de la USDA.

Las bacterias, hongos y otros microorganismos que viven dentro y en los cuerpos de los humanos – nuestro microbioma – está recibiendo mucha atención a medida que su importancia para la salud humana se entiende mejor.

Lo mismo es cierto para los microbiomas de plantas, especialmente de plantas cultivadas. Un grupo de 11 investigadores, cinco de ellos del Smithsonian en Panamá, recientemente descubrieron cómo un solo hongo que vive dentro de las plantas de cacao altera procesos radicalmente, desde la fotosíntesis hasta la expresión de genes de resistencia a enfermedades.

Al asperjar hojas de cacao libres de endófitos con el hongo endofítico dominante encontrado en hojas sanas de cacao, Colletotrichum tropicale, los investigadores aumentaron notablemente la expresión de un gen que confiere resistencia a enfermedades, así como la inducción de cambios en la expresión de cientos de otros genes.

“Creemos que este habitante generalmente desapercibido de hojas de la planta, enciende genes que protegen la planta”, comentó Luis Mejía, autor principal del artículo publicado en Frontiers in Microbiology. “Sin embargo, la planta paga un costo por este servicio debido a que las plantas inoculadas con el hongo tienen menor fotosíntesis y metabolismo del nitrógeno alterado.”

Mejía terminó recientemente la beca de post doctorado Earl S. Tupper del Smithsonian de tres años y en la actualidad trabaja en el Instituto de Investigaciones Científicas y Servicios de Alta Tecnología de Panamá (INDICASAT) y en la Universidad de Panamá. Allen Herre, Klaus Winter, Milton García y Sunshine Van Bael también contribuyeron al artículo, que combina su experiencia en mutualismos, fisiología vegetal y genética de hongos.

“Está llegando a ser ampliamente reconocido que los microbios viven dentro de los tejidos de casi todos los macroorganismos, desde los corales a los insectos, las plantas y los animales vertebrados”, comentó Herre. “Los estudios genéticos y fenotípicos de las plantas van a tener que tomar los simbiontes microbianos en consideración.”

Mejía L.C., Herre E.A., Sparks J.P., Winter K., García M.N., Van Bael S.A., Stitt J., Shi Z., Zhang Y., Guiltinan M.J. and Maximova S.N. 2014. Pervasive effects of a dominant foliar endophytic fungus on host genetic and phenotypic expre-ssion in a tropical tree. Front. Microbiol. 5:479. doi:10.3389/fmicb.2014.00479

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