Barro Colorado

Historia

El río Chagres fue represado durante la construcción del Canal (1910 a 1914), y a medida que sus aguas subían hasta formar el lago Gatún, una pequeña montaña de 145 metros de altura quedó aislada y formó la Isla Barro Colorado.  Ubicada en el Canal de Panamá a 30 kilómetros de la Ciudad de Panamá, Barro Colorado (9°09’N, 79°51’O) es la isla más grande (1,500 hectáreas) del lago Gatún.

James Zetek

James Zetek

James Zetek fue uno de los primeros científicos en visualizar la importancia de establecer la isla como una reserva biológica dedicada a la investigación científica.  En 1923, respondiendo a la solicitud de un grupo de científicos, el entonces Gobernador de la Zona del Canal, J.J. Morrow, designó Barro Colorado como una reserva biológica.  Pronto, la isla adquirió renombre internacional como la principal estación de campo para estudios en biología tropical.  Con el apoyo de varias instituciones estadounidenses y los dedicados esfuerzos de científicos individuales, un comité científico de la Academia Nacional de Ciencias administraba la reserva y su laboratorio.  Luego en 1946, la responsabilidad de mantener la instalación se confirió a la Institución Smithsonian, como parte de su misión “de incrementar y difundir el conocimiento entre la humanidad”.

Bajo el Convenio de 1940 para la Protección de la Naturaleza en el Hemisferio Occidental, se dio definición a los “Monumentos Naturales” a fin de proporcionar una protección estricta de las “regiones, objetos o especies vivas de flora o fauna que son de interés estético, histórico o científico.”  El Convenio fue suscrito por los países de la Unión Pan-Americana: Estados Unidos, Cuba, República Dominicana, Ecuador, El Salvador, Nicaragua, Perú, Venezuela, Costa Rica, México, Uruguay, Brasil, Colombia, Chile, Guatemala, Haití y Argentina.  El mismo fue ratificado por Panamá en 1972.

Bajo los Tratados Torrijos-Carter y cumpliendo con los términos del Convenio, Barro Colorado fue declarado Monumento Natural en 1979.  Además de la isla, las penínsulas aledañas de Buena Vista , Frijoles, Peña Blanca, Gigante y Bohío fueron incorporadas al Monumento Natural, abarcando un área total de 5,600 hectáreas.

Isla de Barro Colorado

Isla Barro Colorado, 1920

Antes del vencimiento de los Tratados del Canal de Panamá, el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales firmó un acuerdo con la Autoridad de la Región Interoceánica (ARI) para formalizar el custodio por STRI del Monumento Natural Barro Colorado.  En 1977, STRI firmó otro acuerdo con el Ministerio del Exterior, asegurando de este modo la continuidad de las actividades investigativas y colaboración científica del Instituto en Panamá más allá del siglo XX. 

El Monumento Natural Barro Colorado ha albergado más de 70 años de investigación biológica y es uno de los sitios con más larga historia de investigación continua en los trópicos del Nuevo Mundo, lo que ha proporcionado una base de información científica inigualada en todo el planeta.  Cada año, entre 200 y 400 científicos de todo el mundo visitan el Monumento Natural Barro Colorado.